samedi 18 juin 2016

Il y a une seconde Lune qui tourne autour de la Terre !



Les scientifiques de la Nasa ont identifié un caillou de quelques dizaines de mètres en orbite autour de notre planète.


le télescope Pan-Starrs de l’université d’Hawaï a repéré l’objet HO3. © université d’Hawaï

La Lune n’est pas seule à tourner autour de la Terre ! Pour quelques siècles au moins – selon les calculs des chercheurs américains– un autre petit objet baptisé HO3 tiendra compagnie à notre satellite naturel. Tel est le résultat annoncé par le Centre pour l’étude des objets géocroiseurs (Near Earth Object) de la Nasa. Les objets géocroiseurs sont des petits corps célestes, en orbite autour du Soleil, qui se rapprochent de la Terre.
Mais certains d’entre eux se placent à des distances inférieures à 38 fois la distance Terre-Lune et dans ce cas, se retrouvent en orbite stable autour de la Terre.  Ils tiennent alors compagnie à la Lune… pendant un temps plus ou moins long. Ils ne peuvent réellement être considérés comme des secondes lunes, mais les astronomes les désignent comme des quasi-satellites.

Un compagnon infidèle

HO3 est un objet de quelques dizaines de mètres de diamètre, observé pour la première fois le 27 avril 2016 par le télescope de l’université d’Hawaï (à Haleakala, situé sur l’île de Maui) qui fait partie du réseau Pan-STARRS (Panoramic Survey Telescope And Rapid Response System, « Télescope de relevé panoramique et système de réponse rapide ») dont la mission est de détecter des objets géocroiseurs qui menacent de rentrer en collision avec la Terre. Les calculs d’orbite montrent qu’il est l’un des quasi-satellites les plus stables qu’a connu la planète. Le précédent, 2003 YN107, dont le diamètre n’était que d’une vingtaine de mètre, n’est resté en orbite autour de la Terrequ’une dizaine d’années.