lundi 13 juin 2016

100.000 $ pour transformer un astéroïde en vaisseau spatial

La NASA finance un projet fou : atterrir sur un astéroïde, puis l'équiper de moteurs pour le dérouter vers la Terre où ses minéraux pourront être exploités.



Le projet fou de la Nasa : transformer un astéroïde en vaisseau spatial. NASA/JPL-Caltech

100.000 $ viennent d'être alloués par l'Agence spatiale américaine à la société "Made in Space" dans le cadre du programme NIAC (Innovative advanced concepts). L'objectif : évaluer la faisabilité d'une mission consistant à transformer un astéroïde entier en un gigantesque vaisseau spatial mécanique et autonome. Presque de la science-fiction. 

Le projet de la firme s'appelle d'ailleurs Rama (Reconstituting Asteroids into Mechanical Automata), un discret clin d'œil au livre d'Arthur C. Clarke Rendez-vous avec Rama et à ses suites qui racontent l'arrivée d'un très grand vaisseau extraterrestre dans le système solaire - au début du roman, les astronomes pensent d'ailleurs qu'il s'agit d'un astéroïde. "Made in Space" collabore déjà avec laNasa : la société est spécialisé dans l'impression additive et deux de ses imprimantes 3D ont séjourné dans la Station spatiale internationale.

Cette fois toutefois le projet est autrement plus ambitieux. Sa finalité est de dérouter des astéroïdes pour les amener en orbite entre la Terre et la Lune afin de pouvoir exploiter (plus) facilement les différentes ressources qu'ils abritent, des roches, des métaux ou même de la glace. 
“How We Want to Turn Asteroids Into Spacecraft” by @ImJasonDunnabout our @NASA NIAC grant https://t.co/1aRJGQxT97
— Made In Space (@MadeInSpace) 1 juin 2016

L'utilisation des ressources in situ est un concept sur lequel travaille la NASA depuis de nombreuses années

Made in Space a huit mois pour établir un premier pré-projet qui, s'il s'avère concluant, bénéficiera ensuite d'un nouveau financement. L'idée est de construire un appareil robotisé capable de "s'accrocher" à un astéroïde. Une fois fixé à l'astre, il utilisera les ressources disponibles sur place pour fabriquer, toujours par impression additive, différents modules comme une propulsion ou système de navigation. C'est ce que l'on appelle l'Utilisation des ressources in situ (ISRU)un concept sur lequel travaille la NASA depuis de nombreuses années. L'astéroïde serait propulsé par système entièrement mécanique, pas de carburants ou de moteurs chimiques. Une simple catapulte éjectant des roches en continu suffirait à faire changer la trajectoire de l'astéroïde jusqu'à l'orienter pour qu'il se positionne autour de la Terre. Il sera alors plus aisé d'exploiter les matériaux qu'il contient. La NASA travaille en parallèle sur d'autres solutions pour capturer des astéroïdes, la plus "simple"  étant d'utiliser une sonde munie d'une sorte desac pour attraper l'objet et le ramener vers la Terre.